samedi 19 avril 2014

Vente pyramidale - Une enquête fédérale vise la société Herbalife basée à Los Angeles

Herbalife Ltd dit qu'elle n'est pas au courant d'une enquête, et nie toute allégation comme quoi elle utiliserait un système illégal de vente pyramidale.
Les autorités ont confirmé que le ministère de la Justice américain et le FBI enquêtent sur Herbalife Ltd depuis plusieurs mois. Photo du centre de distribution de Los Angeles de la société à Carson, en Californie.(Patrick T. Fallon, Bloomberg / 4 Mars, 2014)
Le Ministère de la Justice et le FBI ont ouvert une enquête sur la compagnie de produits nutritionnels Herbalife Ltd de Los Angeles, qui a combat les critiques affirmant qu’elle reposerait sur un système illégal de vente pyramidale.

Les autorités confirment l’ouverture d’une investigation. Le FBI a commencé à enquêter sur la société depuis "plus, que plusieurs mois", a déclaré une personne au courant de l'enquête.

"Nous faisons notre travail pour faire toute la lumière sur cette question", a déclaré le fonctionnaire, qui a demandé à ne pas être identifié car l'enquête est en cours. "Et je tiens à souligner que personne n’est sous l’imminence d’une arrestation. Peut-être que personne ne sera arrêté."

Les actions d’Herbalife Ltd ont subi leur plus grande perte depuis un an, vendredi, après l’annonce d’articles de presse sur l'enquête. L’action a chuté  de  8,36 $, ou 14 %, pour clôturer vendredi à 51,48 $; le volume des transactions est important.

Herbalife a déclaré dans un communiqué qu'elle n'était pas au courant de l’enquête du FBI, rapporté par le Financial Times.

"Nous n'avons pas connaissance d'une enquête menée par le Ministère de la Justice ou le FBI, et nous n'avons pas reçu de demande formelle, ni informelle, pour obtenir des informations d’aucune des deux agences d’investigation", indique la déclaration. "Nous prenons très au sérieux nos obligations d'information publique. Herbalife n'a pas l'intention de faire d'autres commentaires à ce sujet à moins, ou jusqu'à ce qu’il y n’ait des développements importants."

Au FBI, Christos Sinos, un agent spécial de surveillance, n'a pas nié qu'une enquête était en cours. Au contraire, il dit simplement: "Nous ne faisons pas de commentaires."

Si Herbalife n'est pas au courant de l'enquête, c'est peut-être un signe que l’analyse n'a pas encore atteint un stade critique, a déclaré Jeff Ifrah, un partenaire de Law Ifrah à Washington, DC.

Si l’enquête aboutit à des accusations criminelles, "l'impact sur les courts des actions et la capacité de l'entreprise à nouer des partenariats avec de nouveaux distributeurs sera complètement, complètement paralysé", a déclaré Ifrah.

Robert A. Mintz , un ancien procureur fédéral, qui est maintenant un partenaire de McCarter & English à Newark , New Jersey, a déclaré que l'enquête pénale ajoute "un degré supplémentaire d'incertitude quant à l'avenir de l'entreprise."

"Les conséquences possibles d'une enquête criminelle sont beaucoup plus graves que pour une enquête civile", a-t-il déclaré. "Une enquête pénale va typiquement examiner la conduite des individus, ainsi que la société, avec, de toute évidence, la menace d'une peine de prison pour une personne qui peut être poursuivie et au final condamnée."

Herbalife, fondé en 1980 par un homme de terrain charismatique du nom de Mark Hughes, vend des produits nutritionnels et de régime dans plus de 80 pays.

Ses produits - le plus populaire d’entre eux étant un repas de substitution - ne sont pas disponibles en magasins. Au contraire, la société s'appuie sur une équipe de plus de 3 millions de vendeurs indépendants, aussi appelés distributeurs, pour vendre les produits et coacher les clients en matière de nutrition. Les distributeurs sont payés par des commissions sur les ventes, et des primes pour le recrutement de nouveaux distributeurs.

En 2013, la société a annoncé 4,8 milliards de dollars de chiffre d’affaire, dont 527 millions de dollars de bénéfice net, ce qui en fait l'une des entreprises les plus importantes et les plus rentables dans le monde.

En Décembre 2012, le gestionnaire de fonds Bill Ackman a fortement attaqué Herbalife, affirmant qu'il était arrivé à la conclusion après de longues recherches, que la société exploitait un système pyramidal, auquel il y devra y être mis fin par les régulateurs. Il affirmait avoir court-circuité plus de 1 milliard de dollars d'actions de la société, un mouvement dont il tirerait bénéfice si le cours des actions d’Herbalife tombait.

Ackman prétend que la grande majorité des distributeurs de la société perdent de l'argent, tandis que quelques-uns "au sommet de la pyramide" gagne des millions de dollars provenant des efforts des recruteurs.

Herbalife a déclaré que ces allégations étaient erronées, soulignant que la plupart de ses vendeurs ont signé avec l'entreprise afin de bénéficier de réductions sur les produits qu'ils consomment personnellement.

Les investisseurs ont revendu des parts d’Herbalife après les déclarations d’Ackman, conduisant à une baisse des actions de 24,24 $ à la mi-journée du 24 décembre 2012, mais les actions de la société ont bondi de 139 % en 2013 vu que les régulateurs n'ont pas agi. Ackman a réduit un peu sa position, vu que son pari a provoqué une perte de centaines de millions de dollars.

Mais cette année, les déclarations appuyées d’Ackman ont regagné du terrain.

La Federal Trade Commission a confirmé le mois dernier, qu'il menait une enquête civile concernant Herbalife. Le bureau du Procureur général de Californie a également confirmé qu'il y avait des réunions au sujet des critiques concernant Herbalife, y compris avec certains anciens distributeurs. Herbalife avait déjà révélé que la Securities and Exchange Commission enquêtait sur l'entreprise.

Par Stuart Pfeifer                 et         Richard A. Serrano
stuart.pfeifer @ latimes.com           richard.serrano@latimes.com
Twitter : @spfeifer22                       Twitter : @rickserranoLAT

Pfeifer est reporteur au Los Angeles Times et Serrano au Washington Times.
Andrea Chang et Walter Hamilton, écrivains, ont aussi contribué à ce rapport.

Source : Los Angeles Times, 11 avril 2014, traduit avec l’aide de Google traduction.
http://articles.latimes.com/2014/apr/11/business/la-fi-herbalife-fbi-20140412